Es bleibt Neuseelands schlimmste Katastrophe in Friedenszeiten. Am 28. November 1979 stürzte ein Aussichtsflugzeug mit 257 Menschen frontal in einen Vulkan in der Antarktis.

Die Tragödie des Fluges TE901 war ein Schock für Neuseeland, der fast alle im Land in irgendeiner Weise betraf und zu jahrelangen Ermittlungen und einem erbitterten Schuldspiel führte.

Und das Erbe der Mt. Erebus-Katastrophe ist noch 40 Jahre später zu spüren.

Wie ist das Flugzeug abgestürzt?

Air New Zealand hatte erst vor zwei Jahren damit begonnen, Rundflüge über die Antarktis durchzuführen, und sie waren ein großer Erfolg.

Gibt es eine bessere Möglichkeit, einen Tag zu verbringen, als eine 11-stündige Hin- und Rückfahrt von Auckland durch das ganze Land und auf den großen südlichen Kontinent zu unternehmen? Die Flüge boten erstklassigen Luxus und einen atemberaubenden Blick über das endlose Eis am Rande der Welt.

Aber an diesem Tag im Jahr 1979 würden die Dinge sehr schief gehen.

Gegen Mittag flog der Pilot Capt Jim Collins zwei große Schleifen durch die Wolken, um das Flugzeug auf ungefähr 610 m zu bringen und seinen Passagieren eine bessere Sicht zu bieten. Angenommen, er befand sich auf derselben Flugbahn wie die vorherigen Flüge und über dem riesigen McMurdo Sound, hätte er keine Probleme vorhergesehen.

An Bord der DC 10 waren die Leute damit beschäftigt, in der Kabine und aus den Fenstern zu fotografieren oder zu filmen. Viele dieser Fotos wurden später im Wrack gefunden und konnten noch entwickelt werden, einige Sekunden vor dem Absturz.

Anstelle von Eis und Schnee in der Ferne schaute das Cockpit auf den Berg direkt vor ihnen. Kurz vor 13 Uhr ertönten die Annäherungsalarme des Flugzeugs. Sechs Sekunden später landete das Flugzeug direkt neben dem Erebus.

Nach stundenlangem Warten und Verwirrung ging man in Neuseeland davon aus, dass dem Flugzeug der Treibstoff ausgegangen sein muss. Wo immer es war, war es nicht mehr in der Luft.

Such- und Rettungsaktionen wurden abgefertigt und bestätigten bald die schlimmsten Befürchtungen: Auf Ross Island, an den unteren Hängen des Mount Erebus, wurden Wracks entdeckt, und es war klar, dass es keine Überlebenden gegeben hatte.

„Der gleiche Unfall würde in einem modernen Verkehrsflugzeug nicht passieren“, sagte Kapitän Andrew Ridling, Leiter der New Zealand Air Line Pilots Association, gegenüber der BBC. Dies ist zum Teil auf Lehren aus Abstürzen wie dem TE901 zurückzuführen.

„Die Ausrüstung ist heute extrem gut. Sie haben ein satellitengestütztes Navigationssystem, daher wäre es einfach nicht möglich, sich auf dem falschen Flugweg zu befinden.“

Erschütternde nationale Identität

Als Grund für den Absturz wurden zwei Hauptgründe ermittelt.

Die Piloten hatten eine andere Flugbahn als die im Computer des Flugzeugs eingegebene erhalten. Das Team war der Meinung, dass ihre Route die gleiche war wie bei früheren Flügen, die über Eis und Wasser im McMurdo Sound durchgeführt wurden, obwohl der Weg tatsächlich über Ross Island führte – und über den 3.794 m hohen Vulkan Mt Erebus.

Die zweite Ursache war ein Wetterphänomen namens Whiteout – und das dürfte das Schicksal des Flugzeugs besiegelt haben.

Der Whiteout bedeutete, dass das Licht zwischen dem weißen Schnee oder Eis und den Wolken über dem Himmel eine Illusion klarer Sichtbarkeit erzeugte. Der Pilot vertraute dem automatischen Flugweg, da er annahm, dass das Weiß, das er durch das Cockpitfenster sah, einfach das Eis und der Schnee auf dem Wasser war, nicht das Gesicht eines Berges.

Der Absturz tötete 227 Passagiere und 30 Besatzungsmitglieder. Vierundvierzig Personen wurden während der Such- und Bergungsoperationen nie identifiziert.

Neuseelands Bevölkerung betrug damals nur rund drei Millionen Menschen. Wie die Leute damals sagten, waren fast alle irgendwie mit der Erebus-Katastrophe verbunden, sei es durch die Kenntnis eines Opfers, eines Mitglieds der vielen heldenhaften Wiederherstellungsoperationen oder durch die Teilnahme an den sich daraus ergebenden langwierigen Rechtsstreitigkeiten.

Und die Tragödie hat Neuseeland unter Schock gestellt.

„Es kam zu einer Zeit, in der die relativ junge Nation eine entscheidende Phase der Suche nach einer neuen Narration für ihre Identität durchlief“, erklärt Rowan Light, Historiker an der Canterbury University.

„In den sechziger und siebziger Jahren war die alte Erzählung, ein fortschrittlicher Außenposten des britischen Empire zu sein, in Stücke gerissen oder ergab einfach keinen Sinn mehr“, sagt er.